Функцию всеобщего эквивалента на разных ступенях развития обмена и в разных конкретных условиях производства выполняли различные товары: скот, шкуры диких зверей, меха, оливковое масло, железо, золото, серебро, бриллианты и др.
По мере того как обмен все более выходил за пределы местного рынка, возникла необходимость закрепления функции всеобщего эквивалента за одним товаром. Он и становится деньгами. По определению К. Маркса, «форма денег переходит к тем товарам, которые по самой своей природе особенно пригодны для выполнения общественной функции всеобщего эквивалента, а именно к благородным металлам».

Каждый из названных товаров как средство обмена имеет и свои преимущества, и свои недостатки. Скот нельзя разделить на мелкие части. Оливковое масло дает нам жидкие деньги, которые делятся на любые мелкие части. Железо ржавеет и имеет очень низкую стоимость. Стоимость брилли¬анта не пропорциональна его весу и изменяется в зависимости от размера. Поэтому если бриллиант разрезать на части, он потеряет ценность. Этих недостатков лишены серебро и золото. Их свойства  однородность, делимость, сохраняемость, портативность, высокая стоимость  наиболее соответствуют требованиям, предъявляемым к денежному товару. Это и выделило их из всей массы товарных денег.