Считается, что самые первые монеты появились в Китае и в древнем Лидийском царстве в VIII в. до нашей эры. Первоначально повсеместно монетная система была биметаллической, и монеты были полноценными. При биметаллической системе устанавливается фиксированная пропорция между денежными стоимостями золота и серебра. Полноценные монеты имеют металлическое содержание, соответствующее их стоимости. Оба эти свойства биметаллической системы порождали определенные проблемы. Биметаллический стандарт действовал недостаточно хорошо, так как рыночные цены золота и серебра менялись с течением времени. Стоимость золота в форме денег превышала его стоимость в иных формах, поэтому серебряные деньги начали исчезать из обращения, что привело к онометаллической системе. К тому же если цена металла, из которого были сделаны монеты, повышалась, то в результате количество полноценных монет становилось ограниченным. В результате решения этой проблемы в обращении появляются разменные монеты, которые имеют большую номинальную стоимость, чем их реальное металлическое содержание. В обращении металлические деньги физически изнашивались и теряли в весе; часто золотые монеты сознательно уменьшали в весе уже при их чеканке. В результате номинальная стоимость монет была выше их реальной стоимости.
Так были созданы предпосылки для замены золотых монет бумажными деньгами.

Первые бумажные деньги  появились в Китае в VIII в. н. э. (бумага там впервые была произведена приблизительно в 100 г. н. э.). Наиболее ранний тип бумажных денег в Китае представлял собой особые расписки, выпускаемые либо под ценности, сдаваемые на хранение в специальные лавки, либо в качестве свидетельств об уплаченных налогах, хранящихся на счетах в центрах провинций, а не в столице.
Бумажные деньги производили большое впечатление на путешественников, посещавших Китай в VII  VIII вв. Марко Поло писал, что выпуск бумажных денег  это новый способ достижения той цели, к которой так давно стремились алхимики. В XIII в. правительство ЧингизХана свободно обменивало бумажные денежные знаки на золото, поэтому подделка бумажных денег приносила большие доходы и считалась страшным преступлением. К 1500 г. китайское правительство было вынуждено прекратить выпуск бумажных денег изза трудностей, связанных с избыточным выпуском и инфляцией, но уже существовавшие тогда в Китае частные банки продолжали эмиссию бумажных денег.